Algas zooxantelas, alimentación autotrófica de los corales

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Hablando de las fuentes de alimentación de los corales es prioritario hablar de la alimentación autótrofa, propia de los organismos con capacidad de sintetizar los elementos esenciales para el metabolismo de sustancias inorgánicas sin depender de otros seres vivos.

Hablando de corales y dentro de los seres con nutrición autotrófica distinguimos entre los denominados Zooxantelados y los Azooxantelados en función de si poseen algas zooxantelas o no. Estas microalgas realizan una simbiosis perfecta en la que tanto el animal hospedante como el ser huésped obtienen beneficios mutuos.

Las zooxantelas son en realidad dinoflagelados fotosintéticos. Son capaces de aprovechar la energía lumínica procedente del sol para transformarla en energía química. De este modo consiguen sintetizar materia orgánica a partir de carbono inorgánico y agua.

La fuente de carbono inorgánico es el dióxido de carbono disponible en el medio. Esta característica permite clasificarlos como organismos autótrofos.

Algas zooxantelas, alimentación autotrófica de los corales
Algas zooxantelas, alimentación autotrófica de los corales

Las zooxantelas pueden encontrarse tanto de forma libre como en el interior de la grastrodermis de los corales. En este artículo hablaré precisamente de esta relación simbiótica.

El motivo de por qué unas especies de corales no poseen zooxantelas y otros sí no parece estar muy clara.

En los arrecifes coralinos la única fuente ilimitada de energía es la lumínica procedente del sol. Esta energía es aprovechada por las zooxantelas para producir productos ricos en carbono orgánico y sobre todo en azúcares.

Por tanto los corales con zooxantelas tienen una fuente ilimitada de carbono orgánico a su disposición, siempre que la luz que reciban sera la suficiente y adecuada. Por contra a su alrededor pueden adaptarse otros individuos sin necesidad de mantener esta relación simbiótica.

Los especialistas determinan que dependiendo del medio, la cantidad de luminosidad, la cantidad de presas o las propias necesidades nutricionales de la colonia coralina puede determinar que los costes por la simbiosis sean más elevados que los beneficios obtenidos.

Las algas zooxantelas como fuente de nutrientes para los corales

En la relación simbionte con los pólipos de coral las zooxantelas representan una gran fuente de nutrientes ya que pueden cubrir las necesidades de carbono orgánico e incluso superarlas. Esto es debido a partir de los azúcares que fabrican las algas mediante su acción fotosintética.

No es conocido al detalle la razón de que las algas cedan al pólipo estos recursos energéticos. Una hipótesis es que debe existir tanto factores físicos como químicos para que las algas cedan estas producciones.

Algas zooxantelas, alimentación autotrófica de los corales
Algas zooxantelas, alimentación autotrófica de los corales

Se afirma que las algas zooxantelas reciben a cambio la protección del pólipo y una ubicación adecuada para recibir la luz y potenciar sus acciones fotosintéticas. Las algas además obtienen una fuente de nitrógeno inorgánico de una forma segura a través de los desechos del pólipo generados a partir del amonio transformándolos en aminoácidos y proteínas.

Los pólipos coralinos presentan cierto control sobre la exposición a la luz de las algas a través de su capacidad de extenderse o replegarse.

También son capaces de expulsarlas, permitir su reproducción o capturar más ejemplares presentes en el medio en función de las condiciones.

Clasificación de las algas Zooxantelas

Como ya hemos visto en alguna entrada anterior las zooxantelas se clasifican dentro del género Symbiodinium. Cuando se encuentran libres se denominan Symbiodinium microadriaticum

Las zooxantelas poseen clorofila “A” y “C” y diversas xantofilas que son los pigmentos fotosintéticos responsables de dar a los corales un color verdoso.

Como he comentado las zooxantelas se encuentran en la gastrodermis que es la zona donde más fácilmente pueden recibir la luz solar pudiendo llegar a ser su presencia muy numerosa. De hasta 30 mil células por mm cúbico.

Algas zooxantelas, alimentación autotrófica de los corales
Algas zooxantelas, alimentación autotrófica de los corales

Hasta hace poco tiempo se pensaba que las zooxantelas eran una única especie. Con el paso del tiempo se ha demostrado que existen múltiples especies diferentes conviviendo con diferentes tipos de corales y anémonas. Son diez los taxones diferentes que se han llegado a clasificar.

Cada uno de los taxones presenta diferencias fisiológicas que les otorgan unas mejores o peores características para ser absorbidas por un determinado coral en función de las condiciones del medio.

La especialización en función del medio es tan alta que la misma especie de coral puede poseer zooxantelas o no e incluso mantener en sus pólipos diferentes especies.

La presencia de Zooxantelas permite que podamos mantener en cautividad diferentes especies de corales como la Xenia, Anthelia o Zoanthus de forma sencilla olvidándonos por completo de su alimentación.

Para ello nos basta con ofrecer un punto lúminico suficiente y un fotoperiodo adecuado. Sin estas particularidades las zooxantelas no podrán producir los recursos energéticos ni cederla a sus animales hospedantes con lo que su mantenimiento será realmente complicado.

Estudios realizados aseguran que aunque podamos mantener las colonias y determinadas anémonas sin ningún tipo de alimento extra, sólo con la presencia de zooxantelas, ofreciendo una cantidad adecuada de presas, en número y tamaño, podemos aumentar su desarrollo entre un 50 y 70 por ciento.

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