Esponjas y Poríferos

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Hasta mediados del siglo XIX las esponjas son consideradas como plantas. En la actualidad se clasifican en general dentro del grupo de animales denominados Parazoos (filo Porifera). Se valora que su origen surge a partir de protozoos flagelados o metazoos primitivos emparentados.

  • Nota: En la web están incluidos en la sección de corales blandos sin serlo

Existen sobre las 5.000 especies clasificadas en 790 géneros y 80 familias. Distribuidas por todo el mundo tanto en agua dulce como marina presentes en zonas intermareales y zonas profundas

Pueden encontrarse de forma individual o formando colonias. Son organismos porosos filtradores. Carecen de órganos y presentan poco tejido definido.

Las esponjas están presentes en gran número en todos los mares del mundo. Aparecen en mayor número sobre sustratos firmes ya que no se adaptan bien a la vida sobre la arena o sustratos inestables.
Presentes en zonas sujetas a los efectos de las mareas hasta profunidades abisales a más de 8.000 metros

Esponja Neofibularia nolitangere
Esponja Neofibularia nolitangere

Aquellas especies presentes en zona de marea no suelen quedar expuestas al aire o lo hacen durante periodos muy cortos. Por lo general en zonas umbrosas o apartadas de la luz directa. Algunas especies mueren incluso por breves exposiciones al aire

Las esponjas cavernosas están habitadas a menudo por pequeños animales, algunos inocuos y otros de tipo parásito. Muchas esponjas contienen algas fotosintéticas unicelulares (zooclorelas), algas verde-azules y bacterias simbióticas que aportan nutrientes a la esponja.

Las esponjas constituyen el alimento de algunas especies marinas como los Nudibranquios, Quitones, Estrellas de mar, tortugas y algunas especies de peces tropicales como especies de peces ángel y peces mariposa.

Por lo general aquellas especies que viven expuestas a los rayos solares y a los predadores suelen ser tóxicas para los peces. Este hecho se considera una respuesta evolutiva a la alta presión predadora. Algunas especies de esponjas tóxicas son muy grandes como la esponja caribeña Cribrochalina vasculum otras resultan peligrosas al tacto como la esponja de fuego del Caribe o Neofibularia nolitangere. Estas toxinas juegan un papel preventivo al impedir que se asienten sobre los tejidos de la esponja larvas de animales o esporas de algas. Algunas toxinas también juegan el papel importante de limitar el crecimiento de las colonias coralinas vecinas impidiendo que las sepulten y asfixien.

Esponja Cribrochalina vasculum
Esponja Cribrochalina vasculum

Estructura de las esponjas

El tamaño de las esponjas varía desde el tamaño microscópico hasta los 2 metros. Las formas más grandes se dan en la Antártida y el Caribe.

A menudo de forma incrustante en sustratos duros donde se fijan. En otras ocasiones las esponjas forman masas tubulares, ramificadas, amorfas o en forma de urna, vaso o abanico.

Pueden presentar coloración mate o presentar tonalidades brillantes. Estas tonalidades brillantes generalmente en tonalidades amarillas o rojizas se producen por los denominados pigmentos carotenoides.

Todas las esponjas presentan una estructura similar. Presentan una sencilla pared corporal que contiene tejidos superficiales (epiteliales) y de unión (conectivos) así como una matriz de tipos celulares que incluye células (amebocitos) que se mueven mediante el flujo del protoplasma (locomoción ameboide).

Los amebocitos deambulan por los tejidos internos secretando y agrandando las espículas del esqueleto y extendiendo fibras de esponja.

Esponja Ephydatia fluviatilis
Esponja Ephydatia fluviatilis

Las esponjas no son seres totalmente inmóviles sino que su cuerpo principal puede mostrar un movimiento muy limitado por la acción de las células denominadas miocitos. Lo más común es que permanezcan siempre en el mismo lugar.

Las esponjas presentan el cuerpo blando aunque las hay con el cuerpo sólido. Esta solidez se debe a un esqueleto interno formado por duras espículas calcáreas o silíceas en forma de varilla, de estrella o por una malla de fibras de proteína denominada espongina (En este último tipo encontramos las célebres esponjas de baño de origen natural)

Alguna de estas espículas capaces de atravesar la piel de la esponja provocan irritación al contacto con ellas.

Las esponjas son animales filtradores que obtienen el alimento de las bacterias y detritos presentes en el agua. También absorben oxígeno y materia orgánica disuelta expulsando materiales de desecho.

El agua entra por los canales de la esponja a través de unos poros diminutos hacia su superficie y se desplaza a las cámaras revestidas por células flageladas denominadas coanocitos.

Los coanocitos ingieren las partículas de alimento, que son transferidas a los amebocitos para que lleguen al resto de células.

Esponja Aplysina fistularis
Esponja Aplysina fistularis

Finalmente la esponja expulsa el agua generalmente a través de los ósculos que se asemejan a erupciones volcánicas en su piel.

El agua pasa a través del cuerpo de la esponja principalmente mediante la acción ondulante de los flagelos de los coanocitos.

Estrategias de reproducción de los Poríferos

Las esponjas se reproducen asexualmente por gemación de nuevos individuos, por fragmentación de partes que se desarrollan hasta generar nuevas esponjas y por producción de gémulas especiales en el caso de las esponjas dulceacuícolas.

Las gémulas permanecen dentro del cuerpo de la esponja hasta que ésta se desintegra y son liberadas. En el caso por ejemplo de ejemplares dulceacuícolas de latitudes frías las esponjas mueren en invierno pero las gémulas son muy resistentes a las bajas temperaturas. Hasta no alcanzada una determinada temperatura no se desarrollan.

En la forma de reproducción sexual, los huevos se originan a partir de amebocitos o espermas de amebocitos o coanocitos transformados en momentos diferentes dentro del mismo individuo.

El esperma es esparcido en el agua en el interior de la esponja donde se mantienen los huevos y son fecundados.

Esponja Clathrina clathrus
Esponja Clathrina clathrus

Se pueden generar larvas sólidas (parenquímula) o huecas (anfiblástula). Muchas nadan durante varios días hasta alcanzar un sustrato donde fijarse. Una vez fijada producen una metamorfosis que los transforman en individuos o en colonias. Algunas especies no se asientan hasta no concluir la metamorfosis. Como curiosidad esponjas maduras de la Antártida no se desarrollan hasta no haber transcurrido diez años.

Tipos de Esponjas

Los ejemplos más típicos en Esponja es la Ephydatia fluviatilis (Linnaeus, 1759) – de color verde por la acción de las microalgas Chlorella. En Esponjas marinas la más típica es la Esponja de tubo amarillo Aplysina fistularis (Pallas, 1766) que presenta una abertura superior para respirar denominada ósculo.

Esponjas vítreas o silíceas

De origen marino. Por lo general en zonas profundas. Presentan el esqueleto formado por espículas de silice complejas. Los géneros y especies más comunes son Aphrocallistes, Esponja regadera de filipinas (Euplectella aspergillum), Holascus y Pheronema

Esponjas calcáreas

Origen marino. Esqueleto de éspículas calcáreas en forma de aguja. Géneros incluyen Acyssa, Clathrina, Leucilla, Leucosolenia y Scypha.

Esponja Smenospongia aurea
Esponja Smenospongia aurea

Esponjas típicas

Marinas y de agua dulce. Sin esqueleto o finas espículas de silice, fibras de espongina o ambas. Ejemplo de especies y géneros – Aplysina, Cliona, esponja del caribe (Cribrochalina vasculum), esponja común Hippospongia communis), esponja quemante Neofibularía nolitangere, esponja de baño – Spongia officinalis.

Esponjas coralinas

Marinas, sobre 15 especies presentes en grutas tropicales superficiales, submareales o bajo las colonias coralinas. Esqueleto de base calcáreo y espículas de silice con fibras orgánicas atrapadas. La esponja forma finas capas sobre una base calcárea. Géneros incluye Ceratoporella y Stromastospongia.

Vídeo: Spugna verongia
Autor: Mario Munaretto

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