Evolución y la gran diversidad de especies de cíclidos africanos

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inicio > Peces tropicales de agua dulce > La evolución de los Cíclidos

Los especies de Cíclidos de los grandes lagos africanos constituyen una de las mayores diversificaciones de especies dentro del mundo de los vertebrados.

Los tres grandes lagos del valle del Rift: el Malawi, el Tanganika y el Victoria presentan centenares de especies endémicas que han evolucionado desde unos cientos de miles de años a esta parte.

La diversidad entre especies es tan grande incluso en el mismo lago que se puede asegurar que su clasificación no está cerrada al día de hoy.

Evolución y la gran diversidad de especies de cíclidos africanos
Evolución y la gran diversidad de especies de cíclidos africanos

En cada caso particular, y hablando de estimaciones, se calcula que el lago Tanganika puede contener cerca de 250 especies de cíclidos diferentes y en el lago Malawi podríamos superar las 800.

El caso del lago Victoria todavía es más complejo porque está interconectado con los Lagos Kivu, Edward, George y Kyoga así como sus ríos adyacentes.

Las poblaciones de Cíclidos del lago Victoria además han sufrido en poco tiempo cambios ecológicos de relevancia como la introducción de la perca del Nilo, Lates niloticus, un gran predador que ha acabado con muchas especies endémicas del lago.

También se han producido numerosas hibridaciones entre especies.

Antes de la llegada de esta especie invasora se calculaba que el número de especies diferentes rondaba las 700 especies.

Perca del Nilo, Lates niloticus
Perca del Nilo, Lates niloticus

A este efecto evolutivo donde se producen un gran número de especies a partir de un determinado taxón recibe en biología el apelativo de efecto isla. El denominado efecto isla hace relación a las divergencias evolutivas que se producen entre mamíferos a lo largo de miles de años en situación de aislamiento.

Este efecto provocado en los grandes lagos africanos no es exclusivo sino que también se ha producido en otros lagos de menor tamaño.

Las variaciones evolutivas no sólo se han dado en África, sin embargo es aquí donde más efecto han causado. En el continente africano se concentran las dos terceras partes de Cíclidos del Mundo.

En el resto de continentes estas variaciones evolutivas no se han producido tan masivamente porque no cuentan con estas grandes masas de agua aisladas.

Existen casos como por ejemplo en pequeños lagos de origen volcánico en Nicaragua donde se ha producido un efecto similar.

La presencia de diferentes especies compartiendo un mismo hábitat provoca por ejemplo que estas compartan similares coloraciones, formas en la cabeza, a nivel corporal o en la boca. A nivel reproductivo se pueden apreciar como múltiples especies presentan los conocidos ocelos imitadores de huevos en las aletas anales sin que en realidad tengan función ninguna en la reproducción.

Evolución y la gran diversidad de especies de cíclidos africanos
Evolución y la gran diversidad de especies de cíclidos africanos

La gran diversidad de ecosistemas a lo largo de las cuencas de los grandes lagos africanos ha generado entre los Cíclidos la gran diversificación de especies y variaciones cromáticas locales que conocemos hoy en día.

Muchas especies también han sido forzadas a ocupar nichos desocupados desalojadas por especies mejor dotadas con las que no pueden competir.

Otro elemento clave a la hora de estudiar las variaciones morfológicas de la misma especie en el mismo lago es la discontinuidad de los hábitats lo que conlleva a que no se produzcan intercambios genéticos entre grupos de la misma especie aunque se encuentren relativamente cercanos.

Estos hábitats discontinuos se encuentran separados por barreras naturales como bancos de arena, desembocaduras o zonas de profundidad que impide a los diferentes grupos de una misma especie unirse y realizar el intercambio genético.

Además estos grupos a lo largo de centenares de miles de años van especializando su forma de vida a las particularidades del entorno.

El estudio geológico de los grandes lagos da como resultado la constatación de que hace miles de años hubo zonas desecadas que aumentaron la distancia entre poblaciones. Aquellos ejemplares que pudieron librár la separación dieron como consecuencia hibridaciones o introgresiones que produjeron nuevos fenotipos transgresores.

Evolución y la gran diversidad de especies de cíclidos africanos
Evolución y la gran diversidad de especies de cíclidos africanos

Una vez las zonas desecadas fueron anegadas las diferentes poblaciones mantuvieron el aislamiento conservando sus patrones genéticos inalterables.

Esta enorme diversificación genética en realidad parece ser que sólo se ha producido en Cíclidos no afectando al resto de poblaciones piscícolas del lago. Se calcula que existen unas 20 familias diferentes de peces incluyendo a Siluros y Ciprínidos entre los que estas especializaciones genéticas no se habrían producido.

Los especialistas barajan la posibilidad de que esta evolución morfológica entre los Cíclidos se deba a su capacidad de adaptación y evolución de su aparato masticador.

Los Cíclidos presentan un aparato masticador compuesto por dos mandíbulas cuyo objetivo es la ingestión del alimento y dos placas de dientes faríngeos cuya función es la de masticar el alimento ingerido. Ningún otro taxón de peces presenta estas estructuras faríngeas tan desarrolladas y de forma tan diversa.

Debido a esta particularidad, no menor, se piensa que son precisamente estas estructuras faríngeas las que permiten una relativa rápida adaptación a un nicho determinado.

Evolución y la gran diversidad de especies de cíclidos africanos
Evolución y la gran diversidad de especies de cíclidos africanos

La adaptación paulatina del aparato masticador modifica la forma y tamaño de la cabeza y ésta a su vez la forma del cuerpo.

Varios estudios también clarifican que el tipo de alimento provoca la adaptación del aparato masticador al medio. Aquellas especies que se alimentan por ejemplo de crustáceos con caparazón duro desarrollan dientes faríngeos molares muy desarrollados. Aquellas otras que se alimentan de alimentos blandos presentan dientes más pequeños y menos numerosos.

Otro factor que altera la morfología de las especie es la posición social en el grupo lo que provoca el aumento o reducción del crecimiento del ejemplar.

Evolución y la gran diversidad de especies de cíclidos africanos
Evolución y la gran diversidad de especies de cíclidos africanos

Por último se valora también como causa para la gran diversidad cromática de los machos, tanto en su día a día como en la época de reproducción, que ésta es inducida por la selección sexual ejercida por las hembras. Es el caso comentado por ejemplo de los los ocelos, ejemplo en los Haplochromines, que imitan en tamaño, forma y color a los huevos de la especie.

Los patrones de coloración juegan un papel importante durante la reproducción porque se ha comprobado que los Cíclidos presentan numerosos pigmentos con diferente sensibilidad espectral. Perciben un mayor espectro lumínico que el ojo humano y por tanto ven un espectro más ancho.

Todo este estudio concluye que las exigencias reproductivas de las hembras ha influido en la gran variación cromática de los machos. Sin embargo los cambios morfológicos de cada especie son debido a la adaptación ambiental .

Fuente: Miles P. Hour & Luk Noév (revista acuario práctico 83)

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