Labropsis australis, lábrido especializado en comer coral

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El género Labropsis dentro de la familia Labridae (Lábridos), vulgarmente conocidos como peces limpiadores, cuenta con más especies que el género Labroides. En total seis especies cuya particularidad es la de mostrar unos labios gruesos con una misión muy clara, alimentarse de los pólipos de coral duro.

  • Labropsis alleni
  • Labropsis australis
  • Labropsis manabei
  • Labropsis micronesica
  • Labropsis polynesica
  • Labropsis xanthonota

Enlace relacionado: Introducción a los Lábridos, familia Labridae

Durante su fase juvenil estos lábridos son limpiadores facultativos. Según evolucionan sus necesidades alimenticias van variando. Son especies con un dicromatismo sexual acuciado. Salvo el Labropsis xanthonota que habita el Océano Índico el resto de especies se distribuyen a lo largo del Archipiélago Indoaustraliano.

Cuando hablamos del género Labropsis hablamos de peces especializados en alimentarse de corales SPS (de pólipo corto tipo acropora). Habitan zonas de arrecife poco profundas con gran concentración de invertebrados sésiles. Durante su fase juvenil su fuente de alimentación principal son los ectoparásitos y el mucus presente en la piel de los peces a los que limpia. Con el paso del tiempo y su espectacular cambio de libra, general para todas las especies, sus hábitos alimenticios cambian radicalmente.

Espectacular librea de Labropsis australis juvenil
Espectacular librea de Labropsis australis juvenil

De todas las potenciales fuentes de alimentos que puede consumir un pez los corales serán seguramente una de las más difíciles. Sus esqueletos de carbonato cálcico presentan aristas y puntas cortantes donde presentan una piel muy fina en muchos de los casos provistas de células venenosas. Esta razón explica por qué de las cerca de las 6.000 especies que pueblan el arrecife sólo 128 se alimenten de corales. 

Aparte de estos Lábridos, especies, entre otros, de peces mariposas, algunos peces ángel, peces globo de la familia Tetraodontidae y el siempre espectacular Oxymonacanthus longirostris, pez lima arlequín comparten su predilección alimentaria por los pólipos coralinos.

Género Labropsis máxima especialización en la alimentación de pólipos de coral

La especialización llega al máximo nivel para poder predar sobre los corales duros de pólipo corto. Sus labios presentan unas láminas similares a las que podemos encontrar debajo del sombrero de cualquier hongo o seta. Estas láminas producen una mucosidad que protegen al pez de la acción defensiva tóxica de los nematocistes urticantes del pólipo del coral.

Otras muchas especies de Lábridos presentan los labios delgados y lisos con unos dientes que sobresalen ligeramente de la boca. En comparación el Labropsis australis (Randall 1981) que presenta unos labios carnosos sobresalientes que colocan en forma de tubo cuando la boca está cerrada cubriendo todos los dientes.

El Labropsis australis y por extensión el resto del género genera una mucosidad que autolubrica permanentemente sus prominentes labios para posarse sobre el mucus coralino y absorber los tejidos coralinos con una potente succión.

Estos labios presentan numerosas membranas dispuestas desde el centro hacia fuera al igual que presenta en sus láminas los hongos. La superficie de la boca también incluye muchos pliegues cargados con glándulas secretoras de mucus altamente productivas.

Labropsis australis en pleno cambio de librea
Labropsis australis en pleno cambio de librea

Los labios por tanto del Lábrido se lubrican permanentemente con esta especie de baba. La acción de sellado de la boca en una pequeña área del tejido coralino sin duda es una excepcional especialización alimentaria.

Mantenimiento en acuario de Labropsis australis

Este tipo de pez marino de arrecife no suele encontrarse disponible en los comercios. Es posible su mantenimiento si encontramos ejemplares jóvenes habituados al mysis y a la artemia congelada pero les será una etapa crítica el cambio cromático de juvenil a adulto. Se puede mantener preferiblemente en un acuario con peces de similar tamaño. Si lo mantenemos con invertebrados generaremos en nuestros animales un blanqueamiento repentino de las zonas atacadas.

Los análisis intestinales han demostrado que el australis también consumen pequeños crustáceos, por lo que si tiene suerte, podrá ser un sustitutivo en su alimentación en acuarios desprovistos de invertebrados.

En la naturaleza y como podemos imaginar estas especies están directamente ligadas a los arrecifes coralinos y los blanqueamientos masivos que se producen suponen una amenaza para su supervivencia.

El Labropsis australis se encuentra desde las Islas Salomón hasta las Islas Samoa, Vanuatu, Fiji, las Islas Lealtad en Nueva Caledonia, Tonga y la Gran Barrera de Coral, los arrecifes Elizabeth y Middelton y la Isla Lord Howe, Australia. Alcanza un tamaño máximo cercano a los 10 cm.

Las condiciones para el mantenimiento de estas especies son las habituales del acuario de arrecife. En acuarios marinos de sólo peces podemos rebajar hasta 1020 la densidad del tanque librando de presión osmótica a los animales y por tanto dotándoles de mayores reservas para la lucha contra los ectoparásitos.

Labropsis australis adulto alimentandose en una Acropora
Labropsis australis adulto alimentandose en una Acropora

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